En route vers Shawinigan

Par Aaron Bell
 
Lorsque le tournoi de la coupe Memorial MasterCard 2012 démarrera à Shawinigan au Québec, le 17 mai, les Cataractes de Shawinigan savent déjà qu’ils seront de la partie. Comme équipe hôte, ils ont un billet automatique pour le championnat national, mais il faudra traverser les sept semaines de séries éliminatoires à l’échelle nationale pour savoir qui les rejoindra.
 
Rappelons en effet que les champions de la Ligue de l’Ontario, de la Ligue de l’Ouest et de la Ligue de Hockey Junior Majeur du Québec auront aussi une place dans le tournoi.
 
Les Knights de London, les Oil Kings d’Edmonton et les Sea Dogs de Saint John ont tous terminé premiers de leur ligue en saison régulière et ils ont entrepris les séries éliminatoires comme favoris pour remporter le titre de leur ligue également.
 
Mais est-ce que remporter le titre de saison régulière procure un avantage en séries éliminatoires? L’équipe s’assure de l’avantage de la glace pendant les séries éliminatoires, mais dans la dernière décennie, seulement 12 équipes dans les trois ligues ont fait suivre leur championnat de saison régulière par une conquête de la coupe des séries éliminatoires.
 
Les Sea Dogs pourraient être l’équipe la plus confiante des séries éliminatoires. Ils ont remporté leur troisième trophée Jean Rougeau de suite en tant que champions de saison régulière de la LHJMQ après avoir affiché un dossier de 50-15-0-3 qui leur a procuré une avance de six points sur Shawinigan au premier rang du classement général. C’est la première fois dans l’histoire de la LHJMQ qu’une équipe remporte trois titres de saison régulière de suite. Ils sont également la première équipe de l’histoire de la ligue à remporter plus de 50 matchs dans trois saisons régulières consécutives.
 
Plus important encore, ils ont 14 joueurs de retour après avoir remporté la coupe Memorial l’an dernier à Mississauga, incluant le Joueur le plus utile du tournoi, Jonathan Huberdeau et d’excellents marqueurs tels que Zack Phillips, Tomas Jurco et Danick Gauthier.
 
« Tout le monde va vouloir nous battre et nous allons être prêts à répondre. Notre but est de remporter un autre championnat, » a dit l’entraîneur des Sea Dogs Gerard Gallant au site Sportsnet.ca. « Nous croyons avoir l’équipe pour le faire. Ce sera une route longue et difficile, mais il faut approcher chaque match un par un. »
 
Dans la Ligue de l’Ontario, les Knights de London ne sont pas étrangers à remporter le trophée du Hamilton Spectator en tant que meilleure équipe de saison régulière. Ils l’ont gagné quatre années consécutives de 2004 à 2007 et ont terminé au sommet du classement de la ligue encore cette année avec un dossier de 49-18-0-1, bon pour une avance de deux points sur les Whalers de Plymouth et les IceDogs de Niagara.
 
Après avoir remporté le titre en saison régulière lors de leur saison record en 2004-2005, les Knights ont gagné la coupe Robertson remise aux champions de la Ligue de l’Ontario, pour ensuite mettre la main sur la coupe Memorial à domicile dans une finale dramatique contre l’Océanic de Rimouski et leur as marqueur Sidney Crosby.
 
La Ligue de l’Ontario a vu trois autres champions de saison régulière remporter la coupe Robertson au cours de la dernière décennie. Deux d’entre eux (les Rangers de Kitchener en 2003 et les Spitfires de Windsor en 2009) ont aussi gagné la coupe Memorial comme les Knights l’ont fait en 2005.
 
« J’aime bien ce à quoi ressemble le vestiaire en ce moment, » a déclaré le capitaine des Knights, Jarred Tinordi au London Free Press. « Nous avons quatre bons trios qui peuvent tous jouer. Nous nous attendons à de longues séries éliminatoires. »
 
Pendant ce temps dans la Ligue de l’Ouest, les Oil Kings d’Edmonton tentent de devenir la troisième équipe seulement dans la dernière décennie à faire suivre leur titre de la saison régulière par une conquête en séries éliminatoires, après avoir réussi un dossier de 50-15-3-4 cette saison. Ils ont terminé avec trois points d’avance sur les Americans de Tri-City pour remporter le trophée Scotty Munro Memorial.
 
Toutefois, les Oil Kings ont une longue route devant eux s’ils veulent également aussi remporter le trophée Ed Chynoweth remis au champion des séries éliminatoires. Seulement deux équipes (les Rockets de Kelowna en 2003 et les Hitmen de Calgary en 2010) ont réussi le doublé saison et séries dans la Ligue de l’Ouest.
 
Les Oil Kings démarrent leur parcours en séries éliminatoires contre le Ice de Kootenay, qui a remporté le championnat de ligue l’an dernier.
 
« Nous avons connu une année excitante, » racontait le capitaine des Oil Kings Mark Pysyk au Edmonton Sun. « Mais tout le monde revient à zéro – aucune victoire, aucune défaite. Ils sont champions en titre. Et nous n’avons pas gagné de matchs en séries éliminatoires. »